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19/04/2013

Les explosions d'engrais, un risque négligé

les surlignages sont de moi

lu sur :

http://www.lemonde.fr/planete/article/2013/04/18/les-explosions-d-engrais-un-risque-constant_3161996_3244.html

Texas : les explosions d'engrais, un risque constant et méconnu

Le Monde.fr | 18.04.2013 à 14h06 • Mis à jour le 18.04.2013 à 18h58

Par Audrey Garric

Les images sont impressionnantes. Une série de puissantes explosions ont soufflé, mercredi 17 avril au soir, West Fertilizer, une usine d'engrais près de Waco (Texas, sud des Etats-Unis), provoquant un gigantesque incendie faisant de cinq à 15 morts et plus de 160 blessés, selon le premier bilan officiel annoncé jeudi matin.

Lire : Explosion meurtrière d'une usine d'engrais au Texas

Comment expliquer cet accident ? Alors que la chaîne d'événements qui a déclenché l'explosion reste floue, les autorités s'intéressent à des réactions chimiques mettant en jeu des engrais. Selon les médias américains, l'établissement, géré par West Fertilizer Co., serait davantage un site de stockage que de fabrication d'engrais.

  • L'ammoniac, un gaz liquide

Le site abritait notamment 25 tonnes d'ammoniac (NH3), un gaz toxique incolore, maintenu sous forme liquide sous haute pression dans des conteneurs en acier. Inflammable à des températures très élevées (plus de 650 °C), il n'est pas en lui-même explosif. Il peut toutefois former avec l'air un mélange détonant à certaines concentrations (de 16 % à 25 % en volume dans l'air) et dans un espace très confiné. Il en est de même que lorsqu'il entre en contact avec certaines substances oxydantes, en particulier le fluor, le chlore, le brome, l'iode, le mercure et l'oxyde d'argent.

"En réalité, l'ammoniac est un gaz réactif dont la combustion s'avère peu violente, explique Christophe Proust, directeur de recherches à l'Institut national de l'environnement industriel et des risques (Ineris). Une explosion de cette puissance a pu être provoquée par de l'ammoniac, mais par ses propriétés physiques plutôt que chimiques : on peut imaginer que la pression à l'intérieur des réservoirs de gaz liquéfié a augmenté avec la hausse de la température due à l'incendie, ce qui a fait éclater les cuves. C'est un phénomène que l'on appelle le Bleve."

  • L'ammonitrate, engrais solide

Autre substance à risque, le nitrate d'ammonium (NH4NO3), ou ammonitrate, un engrais azoté utilisé à grande échelle dans l'agriculture. Fabriqué à partir d'ammoniac, ce produit qui se présente sous forme solide – une poudre blanche ou des granulés – est sans danger à condition de ne pas trop le chauffer. A partir de 210°C, il se décompose et si la température augmente encore, il peut exploser, dans un espace confiné.

Là encore, l'incendie qui a précédé l'explosion aurait pu chauffer les réservoirs de stockage et déclencher l'explosion des engrais. "Mais pour l'instant, ce n'est que de la spéculation", prévient au Wall Street Journal Kathy Mathers, porte-parole de l'Institut des engrais, une organisation professionnelle américaine. "D'autres scénarios sont envisageables dans la mesure où il existe encore des inconnues concernant les ammonitrates", ajoute Christophe Proust. Toutefois, les enquêteurs n'ont pas encore déterminé si des ammonitrates étaient stockés sur le site texan.

Une enquête est en cours, menée par le Chemical Safety Board, une agence fédérale indépendante en charge du risque chimique industriel. En attendant, les habitants ont été évacués face au risque de nouvelles explosions, de feux, ou de dispersion de nuages toxiques. Sous forme de gaz ou de liquide, l'ammoniac est en effet très irritant pour la peau, les yeux et le système respiratoire. Il peut même provoquer la mort en cas de très forte exposition, rappelle CNN.

  • Plusieurs accidents causés par des engrais

Pour qu'une explosion se produise, il faut aussi des volumes importants d'engrais. Ce fut le cas le 16 avril 1947, le bateau français Grandcamp transportant 2 300 tonnes d'ammonitrate – destinées à aider les agriculteurs européens à se relever de la seconde guerre mondiale – avait explosé puis pris feu dans le port de Texas City, faisant 581 morts et 3 500 blessés. L'explosion avait été ressentie et et avait détruit des fenêtres juqu'à 40 kilomètres à la ronde. Il s'agit du plus grave accident industriel de l'histoire américaine.

Le 19 avril 1995, l'attentat d'Oklahoma City (168 morts, plus de 680 blessés) a été perpétré à l'aide d'une bombe constituée de 108 sacs d'ammonitrate de 23 kg, de 13 barils de 210 litres de nitrométhane liquide, de plusieurs caisses d'explosif Tovex et de 17 sacs d'ANFO – un mélange hautement explosif composé de nitrate d'ammonium et de gazole. L'explosion avait aussi détruit plus de 300 bâtiments.

En France, l'explosion du hangar de nitrates (300 tonnes) de l'usine de fabrication d'engrais AZF à Toulouse le 21 septembre 2001 (31 morts, 2 500 blessés) a créé un cratère de 70 x 40 mètres sur 6 mètres de profondeur. Elle a été entendue à 80 km de distance et l'onde sismique provoquée avait une magnitude de 3,4. Si des doutes persistent sur ses causes, le procès a retenu la thèse de l'accident chimique du à un mélange accidentel d'un produit chloré avec le nitrate d'ammonium.

Ces risques d'explosion de l'ammonitrate utilisé comme engrais ont été découverts en 1921 lorsque des ingénieurs de l'usine BASF d'Oppau, en Allemagne, ont voulu détruire un stock de 4 500 tonnes avec de la dynamite. L'explosion a fait 561 morts et plus de 2 000 blessés.

Audrey Garric

Explosion au Texas

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